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¿Podemos predecir los colapsos antes de que sucedan? Lo que aprendimos de la pandemia [*] (Parte I)

En mi libro de 2019 «Antes del colapso», examiné varios escenarios del futuro de la humanidad. ¿Pude predecir la pandemia actual? Por supuesto que no en los detalles, pero creo que noté una faceta importante de la historia: las epidemias nunca son muy mortales cuando vienen solas. Se convierten en verdaderas asesinas sólo cuando se les asocia con hambrunas. En el caso de la actual pandemia de coronavirus, la población humana no está tan debilitada por las hambrunas como para esperar desastres comparables a los causados ​​por epidemias antiguas. Entonces, podríamos haber estado mejor preparados si hubiéramos prestado más atención a la historia. Pero lo principal que aprendemos de la historia es que la gente nunca aprende de la historia. Y así continúa. (En la Parte II, se publicará una reseña del libro, escrita por Daniel Ruiz).

Ugo Bardi

(Desde el blog Cassandra’s Legacy, con autorización del autor) [*]

Después de casi un año desde el inicio de la pandemia de Covid-19 en China, podemos decir que, al menos, aprendimos mucho de ella. Una lección fue que deberíamos tener mucho más cuidado con la «arrogancia del modelo», para pensar que debido a que un modelo es complejo y detallado, puede predecir el futuro. Este problema está bien descrito en un artículo reciente de Saltelli et al., en un artículo reciente en «Nature» [1].

Pero quizás la lección más importante que aprendimos fue lo fácil que puede sorprendernos el futuro y cómo nuestra percepción del mismo puede estar alejada de la realidad. Tendemos a juzgar sobre la base de nuestra experiencia pasada, pero nuestros modelos mentales a menudo están mal calibrados. Cuando el Covid-19 comenzó a difundirse en Occidente, mucha gente entró en pánico, algunos parecían pensar que realmente era el fin del mundo. Quizás tuvieran en mente como modelo la gran plaga de la Edad Media, una imagen que nos acompaña desde hace siglos.

Tal como están las cosas, podemos ver que la pandemia de coronavirus estará muy lejos de ser tan mortal como lo fueron las epidemias antiguas. Se dice que la «peste negra» mató quizás al 50% de la población de Europa durante el siglo XIV, quizás incluso más que eso. Para la «plaga» actual causada por el coronavirus, podemos estimar que, si continúan las tendencias actuales, el mundo puede ver quizás 2 millones de muertes (ahora estamos en alrededor de un millón). Para una población mundial de casi 8 mil millones de personas, es un número tan pequeño (alrededor del 0,025%) que incluso es difícil visualizarlo. Solo para enmarcar el número en contexto, considere que cada año mueren en el mundo unos 60 millones de personas (¡y nacen 140 millones!). Para un virus que ha causado tanta preocupación, seguramente es un resultado decepcionante.

Pero, ¿por qué tanta diferencia? ¿Por qué al pequeño SARS-Cov 2 le fue tan mal (desde el punto de vista patógeno) en comparación con la Yersinia pestis, la bacteria que causó la peste bubónica durante la Edad Media? ¿Y por qué no regresa la mortal Yersinia? No ha desaparecido [2], se informa que ha causado más de 500 víctimas durante los últimos años. Pero no se propaga.

Se dice que fue Paul Samuelson [3] quien dijo: «Cuando los eventos cambian, cambio mis modelos. ¿Qué hace usted?” (Cambié una palabra, esta es ¿Qué  deberíamos hacer?).

En este punto, puedo decirles que examiné la cuestión de las epidemias en mi libro de 2019 «Antes del colapso» [4] cuando describí cómo la población mundial podría ser aniquilada en parte por varios tipos de desastres. Observé correctamente que las epidemias siempre están asociadas con las hambrunas, y por lo general las siguen. Las pandemias desastrosas nunca vienen solas.

Al repensar este asunto más a fondo, me parece cada vez más claro que una epidemia difícilmente puede afectar a poblaciones de personas bien alimentadas y en buenas condiciones físicas. Eso fue especialmente después de que comencé a investigar el concepto de «holobionte» y noté que somos verdaderas bolsas ambulantes de bacterias y virus, la mayoría de ellos inofensivos, muchos beneficiosos, pero algunos potencialmente dañinos, incluso mortales, pero normalmente permanecen inactivos.

Pero todo lo que se necesita para poner en movimiento a estas pequeñas criaturas es que algo debilite tu cuerpo. Toda una población puede verse debilitada por el hambre y luego se convierte en un blanco fácil para criaturas normalmente inofensivas. Ese fue el caso de la plaga medieval que siguió a un período de extensas hambrunas en Europa. Hoy, evidentemente, los 8 mil millones de seres humanos que viven en este planeta todavía están lo suficientemente bien alimentados como para poder defenderse de los ataques de la mayoría de los virus y bacterias. Por cuánto tiempo,… todo está por verse.

 [*] https://cassandralegacy.blogspot.com/2020/10/what-we-learned-from-pandemic-can-we.html?utm_source=feedburner&utm_medium=email&utm_campaign=Feed%3A+blogspot%2FXuxAQb+%28+Cassandra%27s+Legacy%29

[1] https://www.nature.com/articles/d41586-020-01812-9

[2] https://www.who.int/en/news-room/fact-sheets/detail/plague

[3] https://quoteinvestigator.com/2011/07/22/keynes-change-mind/

[4] https://www.springer.com/us/book/9783030290375

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