«Aquellos o aquellas que creen que la política se desarrolla través del espectáculo o del escándalo o que la ven como una empresa familiar hereditaria, están traicionando a la ciudadanía que espera de sus líderes capacidad y generosidad para dar solución efectiva sus problemas.»

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El holobionte más grande de la Tierra: bosques primarios [*] (Parte IV y final)

Ugo Bardi

Desde Florencia, Italia

Pensando como un árbol. Comprendiendo el rol de los bosques en el ecosistema

Un «holobionte» es una criatura viviente formada por organismos independientes, pero que cooperan. Es un concepto amplio que puede explicar muchas cosas no solo sobre el ecosistema de nuestro planeta, sino también sobre la sociedad humana, e incluso más que eso.

Foto cortesía de Chuck Pezeshky. Esta publicación fue modificada y mejorada gracias a las sugerencias recibidas de Anastassia Makarieva.

(La Parte III de este artículo se publicó en la edición de 27.02.2022)

El concepto de bomba biótica establece que los bosques actúan como «sistemas de bombeo planetarios», transportando agua desde la atmósfera sobre los océanos hasta miles de kilómetros tierra adentro. Es el mecanismo que genera los “ríos atmosféricos” que abastecen de agua a tierras alejadas de los mares [14]. El mecanismo de la bomba biótica depende de factores cuantitativos que aún son poco conocidos. Pero parece que el agua transpirada por los árboles se condensa sobre el dosel del bosque y la transición de fase de gas a líquido genera una caída de presión. Las gotas extraen aire de los alrededores, desde las zonas de aire húmedo, sobre el mar. Este mecanismo es el que permite que las zonas interiores de los continentes reciban suficiente lluvia para ser forestadas. No funciona en todas partes, en el norte de África, por ejemplo, no hay bosques que lleven el agua tierra adentro, y el resultado es la región desértica que llamamos Sahara. Pero la bomba biótica opera en el norte de Eurasia, África Central, India, Indonesia, América del Sur y del Norte.

El concepto de bomba biótica es un ejemplo especialmente claro de cómo operan los holobiontes. Los árboles individuales no evaporan agua en el aire porque de alguna manera “saben” que esta evaporación beneficiará a otros árboles. Lo hacen porque necesitan generar la diferencia de presión que necesitan para extraer agua y nutrientes de sus raíces. En cierto sentido, la evapotranspiración es un proceso ineficiente porque, desde el punto de vista de un árbol individual, mucha agua (quizás más del 95%) se «desperdicia» en forma de vapor de agua y no se utiliza para la fotosíntesis. Pero, desde el punto de vista de un bosque, la ineficiencia de los árboles individuales es lo que genera la atracción de humedad del mar que hace posible que el bosque sobreviva. Sin la bomba biótica, el bosque se quedaría rápidamente sin agua y moriría.

Tenga en cuenta otra característica holobióntica de los árboles en los bosques: almacenan muy poca agua, individualmente. Dependen casi totalmente del efecto colectivo del bombeo biótico para obtener el agua que necesitan: ¡eso es porque son buenos holobiontes! No todos los árboles están estructurados de esta manera. Un ejemplo es el baobab africano, que tiene un tronco típico en forma de barril, donde almacena agua más o menos de la misma manera que lo hacen las plantas suculentas (cactus). Pero los baobabs son árboles solitarios.

Baobab

Por cierto, la evapotranspiración es uno de los pocos puntos que los árboles tienen en común con los primates llamados «homo sapiens». Los sapiens también «evapotranspiran» una gran cantidad de agua por su piel, lo que se llama «sudoración». Pero el metabolismo de los primates es completamente diferente: los árboles son heterotermos, es decir, su temperatura sigue la de su entorno. Los primates, en cambio, son homeotermos y controlan su temperatura mediante varios mecanismos, incluido el sudor. ¡Pero eso no crea una bomba biótica! 

El concepto de «bomba biótica», generada por el holobionte del bosque, es crucial para la correlación de «regulación biótica» [12] la idea de que todo el ecosistema está estrictamente regulado por los organismos que viven en él.  La selección natural funcionó a nivel de holobiontes para favorecer aquellos bosques que operaron de manera más eficiente como bombas bióticas. Las plantas distintas de los árboles y también los animales se benefician de los ‘ríos de agua’ generados por el bosque, aunque es posible que no evolucionen. Son otros elementos del holobionte del bosque, una entidad increíblemente compleja donde no necesariamente todo está optimizado, pero donde, en general, las cosas se mueven en concierto. 

Es una historia que a ‘los monos’ nos cuesta entender: con la mejor de las voluntades, nos cuesta pensar como los árboles. Probablemente, lo contrario también sea cierto y el comportamiento de ‘los monos’ debe ser difícil de entender para la red similar a un cerebro del sistema de raíces de los árboles del bosque. No importa, todos somos holobiontes y parte del mismo holobionte. Eventualmente, el gran holobionte terrestre que llamamos «bosques» se fusiona con el gran ecosistema planetario que incluye todos los biomas, desde el mar hasta la tierra. Son los grandes holobiontes que llamamos «Gaia». 

Fuente: [*] 02.02.2022, del  blog  de Ugo Bardi «The Proud Holobionts», autorizado por el autor.

REFERENCIAS

[12] VG Gorshkov, A. Mikhaĭlovna. Makarʹeva y VV Gorshkov, Regulación biótica del medio ambiente: cuestión clave del cambio global. Springer-Verlag, 2000. Acceso: 24 de septiembre de 2017. [En línea].

Disponible: http://www.springer.com/it/book/9781852331818

[13] R. Alkama y A. Cescatti, “Biophysical climate impacts of recent changes in global forest cover,” Science, vol. 351, núm. 6273, págs. 600–604, febrero de 2016, doi: 10.1126/science.aac8083.

[14] F. Pearce, «Una controvertida teoría rusa afirma que los bosques no solo producen lluvia, sino viento», Ciencia | AAAS, 18 de junio de 2020. https://www.sciencemag.org/news/2020/06/controversial-russian-theory-claims-forests-don-t-just-make-rain-they-make-wind (consultado el 25 de junio de 2021).

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