«En tiempos de deterioro intelectual y por sobre todo pérdida de valores, ética, moral y buenas costumbres en la sociedad, la cura, digo yo, está en que el ser humano, debe asumir un fuerte desarrollo espiritual y buscar comunión en una vida más colectiva, de la mano con valores como la solidaridad y humanismo y el respeto por la creación y el creador…»

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Pasado y futuro de la Tierra: una visión a largo plazo (Parte V) [*]

Ugo Bardi

Desde Florencia, Italia

Para el día de la Pascua ortodoxa de 2022, pensé en abandonar el ruido diario de las noticias y adoptar una visión a largo plazo. Entonces, aquí hay una publicación, republicada de «The Proud Holobionts», que presenta la historia de nuestro planeta durante los últimos 400 millones de años y algunas hipótesis sobre lo que podría suceder en los próximos mil millones de años más o menos. La Pascua es un tiempo de renacimiento y de esperanza, así que esperemos un futuro de paz para estos pobres monos de la sabana, tan ruidosos y tan rebeldes.

(La Parte IV de este artículo se publicó en la edición de 29.05.2022)

Gaia y los monos de la sabana. El Gran Ciclo de los Bosques de la Tierra

De «The Proud Holobionts» 19.04.2022 – Por Ugo Bardi

Los bosques aparecieron en la Tierra hace unos 400 millones de años y han estado prosperando durante ese largo período. Pero, durante los últimos 150 millones de años, comenzaron a mostrar signos de angustia, reaccionando a la disminución de las concentraciones atmosféricas de CO2 y a la competencia con los pastizales. A medida que la Tierra cambia, ¿serán capaces los bosques de hacer frente y sobrevivir? Es una tendencia extremadamente lenta, pero no podemos descartar que los bosques concluyan su ciclo y desaparezcan en un tiempo geológicamente corto. Este texto es un intento de reconstruir la historia de los bosques, y no solo de bosques, y de imaginar cuál podría ser su futuro en la profundidad del tiempo. (Imagen cortesía de Chuck Pezeshky)

Durante el período que siguió al Grande Coupure, las temperaturas y las concentraciones de CO2 se mantuvieron estables, pero en niveles relativamente bajos. El resultado fue que muchos bosques desaparecieron, reemplazados por pastizales y sabanas [20]. Las especies herbívoras desarrollaron dientes más especializados para el pastoreo y se convirtieron en especies «megaherbívoras». El paisaje debe haberse vuelto similar al moderno, con parches de bosques alternados con sabanas. 

Un ecosistema típico de sabana: el parque nacional de Tarangire en Tanzania. (Imagen de Wikipedia). Compare con la imagen del bosque al comienzo de esta publicación.

A pesar de la expansión de las sabanas, las selvas tropicales continuaron existiendo en las regiones tropicales. Los bosques de coníferas se mantuvieron firmes en las regiones del norte, ayudados por su sistema de ectomicorrizas que evitaba la escorrentía de nutrientes en invierno. El bosque boreal también se llama «Taiga». 

Luego, comenzó una nueva fase de enfriamiento, aparentemente una continuación de la tendencia anterior: el enfriamiento engendra más enfriamiento. Era el comienzo del «Pleistoceno», un período de clima inestable con glaciaciones e interglaciares que se sucedían, provocados por pequeñas oscilaciones en la radiación solar provocadas por las características de la órbita terrestre. Estas oscilaciones se denominan «Ciclos de Milankovich»: no son la causa de las edades de hielo, solo desencadenantes (Fuente de la imagen) [21].

Las oscilaciones son causadas por el hielo que tiene una retroalimentación de albedo incorporada, de modo que cuanto más se expande el hielo, más luz solar se refleja directamente en el espacio. Eso hace que la temperatura descienda y el hielo se expanda aún más. Llevado a sus consecuencias extremas, este mecanismo puede conducir a la condición de «Tierra Bola de Nieve» [22], con hielo cubriendo toda la superficie del planeta. Puede haber sucedido de verdad durante el período «criogeniano», hace unos 600 millones de años. Afortunadamente, hubo mecanismos capaces de recalentar la Tierra y devolverla a las condiciones que consideramos «normales». 

Durante el Pleistoceno, la concentración de CO2 en la atmósfera terrestre cayó a niveles muy bajos, especialmente durante los períodos glaciales, cuando alcanzó niveles tan bajos como alrededor de 150 partes por millón (ppm). Es posible que la Tierra se haya acercado poco a poco a una nueva Tierra bola de nieve, pero, afortunadamente, eso no sucedió. En parte, puede deberse a que el sol, hoy, es aproximadamente un 5% más caliente que durante el Criogénico. Pero nunca sabremos qué tan cerca estuvo Gaia de morir congelada. 

Durante el Pleistoceno, el avance de las capas de hielo arrasó con todas las plantas, pero incluso en áreas no glaciadas, los bosques sufrieron mucho.  Las selvas tropicales no desaparecieron,  pero se redujeron mucho en extensión [23]. En el norte, la mayoría de los bosques boreales de Eurasia fueron reemplazados por la » estepa de mamut», una gran área que iba desde España hasta Kamchatka. donde deambulaban mamuts y otros megaherbívoros. 

No es imposible que una edad de hielo más fría que la media del Pleistoceno haya llevado a la eventual extinción de los bosques, reemplazados por completo por pastos. Pero eso no sucedió, y las cosas iban a cambiar de nuevo. 

El ascenso de los monos de la sabana  

Los primates son criaturas arborícolas que evolucionaron en el ambiente cálido de los bosques del Eoceno. Usaban las ramas de los árboles como refugio y podían adaptarse a varios tipos de alimentos. Desde el punto de vista de estos antiguos primates, la reducción del área ocupada por los bosques tropicales fue un desastre. No estaban equipados para vivir en sabanas: lentos en el suelo, serían solo un almuerzo fácil para los poderosos depredadores de la época. Los primates tampoco colonizaron nunca la taiga del norte. Probablemente no fue porque no pudieran vivir en ambientes fríos (algunos monos modernos pueden hacerlo), sino porque no pudieron cruzar la «estepa de mamut» que separaba los bosques tropicales de los bosques del norte. Entonces, los «monos boreales» no existen (en realidad,  hay uno, ¡pero no es exactamente un mono!).  

Sin embargo, durante el Pleistoceno, la reducción de los bosques tropicales obligó a algunos monos a mudarse a la sabana, dejando su vida cómoda en las ramas de los árboles. Los Australopitecos, (fuente de la imagen) [25] aparecieron hace unos 4 millones de años. Podemos llamarlos los primeros «monos de sabana». Las primeras criaturas que catalogamos como pertenecientes al género Homo, los homo habilis, aparecieron hace unos 2,8 millones de años. También eran habitantes de la sabana. 

Los monos de sabana ganaron el juego de la supervivencia por medio de una serie de innovaciones evolutivas. Aumentaron el tamaño de su cuerpo para una mejor defensa, desarrollaron una postura erguida para tener un campo de visión más amplio, sobrealimentaron su metabolismo al deshacerse del vello corporal y sudar abundantemente para refrescarse, desarrollaron lenguajes complejos para crear grupos sociales para la defensa colectiva, y aprendieron a fabricar herramientas de piedra adaptables a diferentes situaciones. Finalmente, desarrollaron una herramienta que ningún animal en la Tierra había dominado antes: el fuego. Durante unos cientos de miles de años, se extendieron por todo el mundo desde su base inicial en una pequeña área de África Central. Los monos de la sabana, ahora llamados «Homo sapiens«, fueron un éxito evolutivo asombroso. Las consecuencias sobre el ecosistema fueron enormes.

Primero, los monos de la sabana exterminaron a la mayor parte de la megafauna. Los únicos grandes mamíferos que sobrevivieron a la embestida fueron los que vivían en África, donde tuvieron tiempo de adaptarse al nuevo depredador a medida que evolucionaba. Por ejemplo, las grandes orejas del elefante africano son un sistema de enfriamiento destinado a hacer que los elefantes puedan hacer frente a la increíble resistencia de los cazadores humanos. Pero en Eurasia, América del Norte y Australia, la llegada de los recién llegados fue tan rápida e inesperada que la mayoría de los animales grandes fueron aniquilados. 

(La Parte VI de este artículo, se publicará en la edición del 12.06.2022)

Fuente: [*] 24.04.2022, del blog de Ugo Bardi «The Seneca Eftect», autorizado por el autor.

Referencias

[20]https://www.science.org/doi/10.1126/science.1177216

[21]https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S1674987116300305

[22]https://www.bioticregulation.ru/common/pdf/kldan-en.pdf

[23]https://news.umich.edu/tropical-rain-forest-thrived-throughout-last-ice-age/

[24]https://www.researchgate.net/publication/222695699_Origin_and_cause_of_the_mammoth_steppe_A_story_of_cloud_cover_woolly_mammal_tooth_pits_buckles_and_inside-out_Beringia

[25]https://www.sciencefocus.com/the-human-body/lucy-and-ardi-the-two-fossils-that-changed-human-history/

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