«La falta de humanidad, misericordia y solidaridad presente en las conductas de autoridades y las ciudadanías, en Chile y el mundo,frente a los migrantes,permite observar cierto nivel en la pérdida de humanidad e inteligencia colectiva en la sociedad contemporánea«

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Ya no estamos en el Holoceno: un mundo sin hielo permanente. (Parte II)

Una imagen de la película de 2006 «The Meltdown», la segunda de la serie «Ice Ages». Estas películas intentaron presentar una imagen de la Tierra durante el Pleistoceno. Por supuesto, no se suponía que fueran lecciones de paleontología, pero sí mostraban la megafauna de la época (mamuts, tigres dientes de sable y otros) y el hielo persistente, como se ve en la figura. La trama de «The Meltdown» se basó en un hecho real: la ruptura del dique de hielo que mantenía unido al lago Agassiz dentro de los grandes glaciares del Laurentide, en el continente norteamericano. Cuando se rompió la presa, hace unos 15.000 años, el lago fluyó hacia el mar en una inundación gigante que cambió el clima de la Tierra durante más de mil años. Entonces, el concepto de edades de hielo en relación con el cambio climático está penetrando en la memésfera humana. Es extraño que esté sucediendo justo cuando la actividad humana está empujando al ecosistema a un período pre-glacial. Si sucede, será el mayor cambio visto en la Tierra en 30 millones de años. Y ya no estaremos en el Holoceno.

Cuando desaparecerá el hielo: el mayor cambio visto en la Tierra en 30 millones de años.

De: «The Proud Holobionts» (‘Los Orgullosos Holobiontes’), 27 de julio de 2021

¿Estaba la Tierra preparada para deslizarse hacia otra condición de «bola de nieve»? 

No se puede excluir. Lo que sabemos con certeza es que durante el último millón de años, la Tierra estuvo cerca de la catástrofe de la bola de nieve cada 100.000 años aproximadamente. ¿Qué lo salvó de deslizarse hasta convertirse en una muerte helada?

Hay varios factores que pueden haber impedido que el hielo se expandiera hasta el ecuador. Por un lado, la irradiación del sol es hoy alrededor de un 7% más grande de lo que era en el momento del último episodio de ‘bola de nieve’, durante el criogénico. Pero eso puede no ser suficiente como explicación. Otro factor es que el frío y las bajas concentraciones de CO2 pueden haber provocado un debilitamiento, o incluso una parada, de la ‘bomba biológica’ en los océanos y de la ‘bomba biótica’ [2] en tierra. Ambas bombas ciclan el agua y los nutrientes, manteniendo la biosfera viva y en buen estado. Su casi desaparición puede haber provocado una pérdida generalizada de actividad de la biosfera y, por tanto, la pérdida de uno de los mecanismos que eliminan el CO2 de la atmósfera. Entonces, las concentraciones de CO2 aumentaron como resultado de las continuas emisiones geológicas, que no se vieron afectadas por los cambios de la biosfera. Observe cómo, en la figura, la concentración de CO2 y las temperaturas son perfectamente superponibles durante las fases de calentamiento: la reacción de la temperatura al aumento de CO2 fue instantánea en una escala de tiempo geológico. Otro factor puede haber sido la desertificación de la tierra que provocó  un aumento del polvo atmosférico [3], que aterrizó en la cima de los glaciares. Eso redujo el albedo (la fracción de luz reflejada) del sistema y condujo a una nueva fase de calentamiento. Una historia muy complicada que aún se está desentrañando.  

Pero, ¿qué tan cerca estaba la biosfera del desastre total? Nunca sabremos. Lo que sabemos es que, hace 20 mil años, la atmósfera contenía solo 180 partes por millón (ppm) de CO2 (hoy estamos en 410 ppm). Eso estuvo cerca del límite de supervivencia de las plantas verdes y hay evidencia de una extensa desertificación durante estos períodos. La vida fue dura para la biosfera durante las últimas glaciaciones, aunque no tanto como en la criogénica. La idea de Lovelock de que el hielo permanente en los polos es bueno para la vida no parece ser correcta.

Por supuesto, la idea de que podríamos volver a una nueva edad de hielo era legítima en la década de 1950, ya no como entendemos el papel de las actividades humanas en el clima. Algunas personas sostienen que fue algo bueno que los humanos comenzaran a quemar hidrocarburos fósiles ya que eso «nos salvó de una nueva era glacial». Tal vez, pero este es un caso clásico de demasiado de algo bueno. Estamos bombeando tanto CO2 a la atmósfera que nuestro problema ahora es el opuesto: no nos enfrentamos a una «Tierra de invernadero», sino a un «invernadero» o incluso a una Tierra de «invernadero». 

Una «Tierra de invernadero» sería un verdadero desastre ya que fue la principal causa de las extinciones masivas [4] que tuvieron lugar en el remoto pasado de nuestro planeta. Principalmente, los episodios de invernadero fueron el resultado de estallidos de CO2 generados por las enormes erupciones volcánicas llamadas «grandes provincias ígneas». En principio, las emisiones humanas no pueden igualar ni remotamente estos eventos. Según algunos cálculos [5], necesitaríamos seguir quemando combustibles fósiles durante 500 años al ritmo actual para crear un invernadero como el que mató a los dinosaurios (pero, siempre hay ese detalle de que los sistemas no lineales siempre  sorprenden…)

Aun así, considerando los efectos de retroalimentación como la liberación de metano enterrado en el permafrost, es perfectamente posible que las emisiones humanas puedan traer concentraciones de CO2 en la atmósfera a niveles del orden de 600-800 ppm, o incluso más, comparables a los de la atmósfera Eoceno, cuando las temperaturas eran 12°C más altas de lo que son ahora. Podemos alcanzar la condición llamada, a veces, «tierra cálida».

Desde el punto de vista humano, sería un desastre. Si el cambio ocurriera en un tiempo relativamente corto, digamos, del orden de unos pocos siglos, la civilización humana probablemente esté tostada. No estamos equipados para hacer frente a este tipo de cambio. Solo pensemos en lo que sucedió hace unos 14.500 años, cuando la gran capa de hielo Laurentide en América del Norte se fragmentó y colapsó. La película de 2006 «Meltdown» se inspiró exactamente en este evento). El clima de la Tierra pasó por una serie de etapas frías y cálidas; es difícil pensar que podríamos sobrevivir a ellas.

https://1.bp.blogspot.com/-NPlRujODzdk/YPccblzVRmI/AAAAAAAAyjo/Ki4NGqrPaQYPsyv67DeqGUb10lQL3mHYQCLcBGAsYHQ/w400-h297/Cordilleran-and-Laurentide-Ice-Sheets.png

Las preocupaciones por la supervivencia humana son legítimas, pero probablemente irrelevantes en el esquema más amplio de las cosas. Si volvemos al Eoceno, el ecosistema sufriría un gran impacto durante la transición, pero sobreviviría y luego se adaptaría a las nuevas condiciones. En términos de vida, el Eoceno se ha descrito como «exuberante». Con mucho CO2 en la atmósfera, los bosques prosperaban y, probablemente, la ‘bomba biótica’ proporcionaba abundante agua en todas partes del interior, aunque las temperaturas eran relativamente uniformes en diferentes latitudes. Un posible modelo mental para ese período son los bosques tropicales modernos de África Central o Indonesia. No tenemos datos que nos permitan comparar la productividad de la Tierra hoy con la del Eoceno, pero no podemos excluir que el Eoceno fue más productivo en términos de vida. 

Una vez más, parece que Lovelock estaba equivocado cuando dijo que las edades de hielo optimizan el funcionamiento de la biosfera. Pero tal vez haya más en esta idea. Al menos por un lado, las edades de hielo tienen un buen efecto en la vida. Echemos un vistazo a esta imagen que resume las principales edades de hielo de la larga historia de la Tierra.

https://1.bp.blogspot.com/-xBFbfvEPEbI/YPcbyoUb7UI/AAAAAAAAyjg/a6YB96rMPwMMymYMM1UXUW5lHoeWR4RqgCLcBGAsYHQ/w640-h192/major-past-glaciations.png

El punto interesante es que las edades de hielo parecen ocurrir justo antes de las grandes transiciones en la historia evolutiva de la Tierra. No sabemos mucho sobre la edad de hielo huroniana, pero ocurrió justo en el límite del Arcaico y el Proterozoico, en el momento de la aparición de los eucariotas. Luego, el Criogenio precedió al período Ediacariano y la aparición de la vida multicelular que colonizó la Tierra. Finalmente, incluso la evolución de las especies de Homo Sapiens puede estar relacionada con el ciclo de la edad de hielo más reciente. Con el enfriamiento del planeta y la reducción de la extensión de las áreas boscosas, nuestros antepasados ​​se vieron obligados a abandonar los cómodos bosques donde habían vivido hasta entonces y adoptar un estilo de vida más peligroso en las sabanas. ¡Y sabemos a lo que condujo!

Entonces, tal vez haya algo bueno en las edades de hielo y, después de todo, la intuición de James Lovelock puede haber insinuado una idea importante sobre cómo funciona la evolución. Entonces, queda la pregunta de cómo exactamente las edades de hielo impulsan la evolución. Quizás tengan un papel activo, o quizás sean simplemente un efecto paralelo a la causa real que impulsa la evolución, muy posiblemente la creciente concentración de oxígeno atmosférico que ha acompañado a la biosfera durante los últimos 2.700 millones de años. El oxígeno es la píldora mágica que estimula el metabolismo de las criaturas aeróbicas, lo que hace posibles criaturas como nosotros. 

En cualquier caso, es probable que las edades de hielo pronto sean cosa del pasado en el planeta Tierra. El efecto de la perturbación humana puede ser moderado y, cuando los humanos dejen de quemar hidrocarburos fósiles (tienen que hacerlo, un día u otro), el sistema puede reabsorber el exceso de CO2 y regresar gradualmente a los ciclos de la edad de hielo del pasado. Eso puede ocurrir en tiempos del orden de al menos varios miles de años, posiblemente varias decenas de miles. Pero el clima es un sistema no lineal y puede reaccionar reforzando la perturbación; los resultados son desconocidos.

Lo que sabemos con certeza es que el ciclo del ecosistema de la Tierra (Gaia) es limitado. Todavía tenemos alrededor de 600 millones de años antes de que el brillo creciente del sol lleve a la Tierra a una condición diferente: la de «invernadero húmedo» que hará que los océanos hiervan y extinga toda la vida en el planeta. Y así será lo que tendrá que ser. Gaia es longeva, pero no eterna.

Referencias:

[1]       https://thesenecaeffect.blogspot.com/

[2]  https://cassandralegacy.blogspot.com/2019/09/the-power-of-biosphere-anastassia.html

[3]  https://www.pnas.org/content/115/9/2026

[4]  https://cassandralegacy.blogspot.com/2015/07/what-killed-dinosaurs-hint-probably-not.html

[5]  https://www.geosociety.org/gsatoday/archive/22/2/article/i1052-5173-22-2-4.htm

[6]  http://climatemodels.uchicago.edu/geocarb/archer.2009.ann_rev_tail.pdf

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